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Un cas de diagnostic erroné

C’était aux alentours de mai ou juin 1977. J’avais commencé mon travail de maison en psychiatrie en Inde. deux mois avant. La psychiatrie était un sujet nouveau pour moi. J’assistais à une clinique externe tous les jours. La clinique était extrêmement occupée. Il n’y avait pas de rendez-vous fixes (la plupart des patients n’avaient pas de téléphone à la maison), pas de zone de recrutement distincte, et une lettre de recommandation du médecin généraliste n’était pas requise.Il n’était pas surprenant qu’une grande foule se réunisse à la clinique chaque matin pour se faire soigner. Ce n’était probablement que la stigmatisation de la maladie mentale, qui prévalait à l’époque, qui empêchait la clinique de devenir plus occupée, et nous ne devions retourner personne sans traitement. C’était un lundi matin, traditionnellement le jour le plus occupé de la semaine. . Un patient faisait trop de bruit dans la salle d’attente, et ses proches ont fait de vaines tentatives pour le calmer. Mon consultant a appelé le préposé, qui nous a dit que cet homme était un employé de la fiducie portuaire. Il avait eu des problèmes avec son superviseur dans le passé. Il avait été impliqué dans un accident mineur au travail il y a quelques jours et se comportait bizarrement depuis. Mon consultant a dit en plaisantant que le patient avait probablement une névrose de compensation. Il m’a demandé de voir cet homme avant son tour pour que la paix puisse revenir dans la salle d’attente. Lorsque j’ai interrogé le patient en compagnie de ses proches, je n’ai pas pu déceler de facteurs de stress pertinents. Le patient et ses proches ont minimisé l’importance des problèmes liés au travail. Le patient était plutôt dramatique dans sa présentation. Il se plaignait de troubles du sommeil et de difficultés à avaler qui avaient coïncidé avec la blessure qu’il avait subie au travail la semaine précédente. Bien qu’il fût incohérent et bruyant, j’avais parfois l’impression qu’il n’était ni psychotique ni maniaque. Mon patron était d’accord avec moi. Le patient a reçu le diagnostic de conversion hystérique, ce qui n’était pas rare chez nos patients. Le patient et sa famille ont été rassurés, une prescription de benzodiazépine a été administrée et le patient a été avisé de faire rapport une semaine plus tard. Je n’ai pas pris grand soin de noter que le patient n’avait pas été présent. Une autre quinzaine s’est écoulée, et un parent a fait un appel de courtoisie pour m’informer que le patient était mort quatre jours après m’avoir vu. Il était devenu plus incohérent et refusait aussi de boire. Il a été emmené à l’hôpital des maladies infectieuses trois jours plus tard. Il a été diagnostiqué avec la rage et est mort peu de temps après. Sa famille a rappelé qu’il avait mentionné avoir été mordu à la jambe par un chien errant il y a quelques mois. Il pensait que la piqûre était superficielle et ne prenait pas la peine de voir un médecin. J’ai ouvert les Maladies du cerveau du système nerveux et j’ai lu que la rage pouvait avoir une longue période d’incubation, jusqu’à 64 jours. Je me sentais coupable de ce diagnostic raté et de la facilité avec laquelle nous étions trompés. La seule consolation était qu’une fois que la maladie se manifeste, la mort est presque certaine, ce qui signifie qu’un diagnostic correct n’aurait probablement pas eu d’impact sur le résultat final.