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Une scintigraphie oculaire pourrait détecter la maladie d’Alzheimer

Le Daily Mirror dit qu’il pourrait y avoir un «test de la vue sur la rue d’Alzheimer» dans les cinq ans. Le journal affirme que de nouvelles recherches chez la souris ont montré que la mise en place d’un colorant fluorescent inoffensif dans la rétine de l’œil pourrait identifier les cellules nerveuses mourantes, qui sont un signe précoce de la maladie d’Alzheimer.

Le modèle développé dans cette étude est une nouvelle façon d’étudier la mort des cellules nerveuses des yeux chez les animaux vivants. Cette recherche a principalement testé si la technique pouvait détecter la mort cellulaire dans les rétines des rongeurs, y compris chez les animaux avec des versions de rongeurs des maladies humaines glaucome et Alzheimer. Cependant, il n’a pas testé si la technique pouvait effectivement distinguer entre différentes maladies chez les animaux ou ce que les résultats peuvent nous dire sur la santé des cellules nerveuses dans le cerveau.

Le diagnostic de la maladie d’Alzheimer est compliqué, et des tests supplémentaires pour aider à identifier la maladie seraient utiles. Bien que cette technique mérite des recherches plus approfondies, il est trop tôt pour dire que le test pourrait réussir chez les humains ou peut être utilisé pour distinguer la maladie d’Alzheimer comme cause des symptômes de quelqu’un.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été menée par le professeur Francesca Cordeiro et ses collègues de l’University College London et d’autres centres de recherche aux États-Unis et en Italie. L’étude a été financée par The Wellcome Trust et The Foundation Fighting Blindness. Certains des auteurs de l’étude sont nommés en tant qu’inventeurs sur une demande de brevet couvrant la technologie décrite dans l’étude. L’étude a été publiée dans la revue à comité de lecture à accès libre Cell Death and Disease.

Le Daily Telegraph, Daily Mirror et BBC News rapportent tous cette histoire. Ils disent tous que la recherche se fait sur des souris et que des essais humains suivront. Leur couverture est généralement exacte. The Mirror et BBC News suggèrent que le test pourrait être disponible dans cinq ans, tandis que The Telegraph suggère qu’il pourrait être dans deux ans. Cependant, il est trop tôt pour prédire la rapidité avec laquelle ce test pourrait être disponible, car il n’est pas encore clair si cela serait utile, sûr ou même possible chez l’homme.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

C’était la recherche sur les animaux qui cherchait à savoir si les chercheurs pouvaient détecter la mort des cellules nerveuses chez des rats et des souris vivants, comme cela s’est produit. La mort des cellules nerveuses est une caractéristique clé de maladies telles que la maladie d’Alzheimer et le glaucome. Il n’est pas encore possible de détecter la mort des cellules nerveuses dans le cerveau pendant qu’il se produit. Dans cette étude, les chercheurs ont testé un système pour examiner la mort des cellules nerveuses dans la rétine de l’œil. En raison des similitudes entre la mort des cellules nerveuses dans l’œil et dans le cerveau, ils espéraient que cette technique pourrait donner un aperçu de la mort des cellules nerveuses cérébrales.

Cette première étape de l’expérimentation n’a pas pu être réalisée chez l’homme, mais elle peut fournir une image plus claire de savoir si cette nouvelle technique pourrait fonctionner chez l’homme. Cependant, il faudra beaucoup plus de recherches pour déterminer comment la technique pourrait être utilisée avec succès chez les humains.

Bien que les journaux aient mis en évidence le potentiel de la technique pour le diagnostic de la maladie d’Alzheimer, la mort des cellules nerveuses se produit dans le cerveau dans diverses maladies neurologiques et oculaires, y compris la maladie de Parkinson et le glaucome. Dans sa forme actuelle, cette technique ne serait utile que dans la détection de maladies neurologiques où il y a mort de cellules nerveuses dans l’œil. Un autre défi pour les chercheurs développant cette technique serait de s’assurer que ce test serait capable de faire la distinction entre les différentes conditions qui causent la mort des cellules nerveuses dans l’œil.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont mis au point une technique permettant d’identifier les cellules nerveuses mourantes dans les rétines de rongeurs anesthésiés vivants pendant des heures, des jours et des semaines. Ils ont utilisé des colorants fluorescents qui s’attacheront uniquement aux cellules qui meurent, les faisant briller lorsqu’ils sont exposés à certaines longueurs d’onde de la lumière. Ces colorants peuvent également distinguer entre les différentes façons dont la mort cellulaire peut se produire, et si une cellule est dans les stades précoces ou tardifs de la mort.

Ils ont ensuite utilisé cette technique pour examiner la façon dont les cellules nerveuses des yeux étaient affectées par différents produits chimiques qui causent ou empêchent la mort des cellules nerveuses. Ils ont d’abord injecté aux yeux des rats un produit chimique appelé staurosporine, connu pour causer la mort des cellules nerveuses. Cette injection comprenait également les colorants fluorescents qui s’attacheraient aux cellules nerveuses mourantes. Ils ont ensuite brillé des longueurs d’onde spécifiques de la lumière dans l’œil et utilisé la vidéo time-lapse pour regarder ce qui s’est passé dans la rétine.

Les chercheurs ont ensuite répété leur expérience en utilisant une injection de bêta-amyloïde, au lieu de staurosporine, dans les yeux des souris. Amyloïde bêta est une protéine qui s’accumule dans les cellules du cerveau chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer et dans les rétines des personnes atteintes de glaucome. Lorsqu’il est injecté dans les yeux des rongeurs, il provoque la mort des cellules nerveuses dans la rétine. La recherche a également montré que l’amyloïde bêta s’accumule dans les rétines de souris génétiquement modifiées pour avoir un état similaire à la maladie d’Alzheimer.

Les chercheurs ont également testé si ils pouvaient détecter une réduction de la mort des cellules nerveuses quand ils injectaient les yeux avec un produit chimique protecteur des nerfs appelé MK801 en même temps que le bêta-amyloïde.

Enfin, les chercheurs ont utilisé leur technique pour observer la mort des cellules nerveuses dans les modèles de maladies chroniques chez les rongeurs. Ils ont utilisé un modèle de glaucome chez le rat et un modèle de souris génétiquement modifié de la maladie d’Alzheimer.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont testé leur technique et ont découvert qu’ils pouvaient détecter des cellules nerveuses individuelles mourant dans la rétine de rats et de souris dont les yeux avaient reçu une injection de staurosporine ou de bêta-amyloïde. Le niveau de détail observable signifiait également qu’ils pouvaient identifier le type et le modèle de mort cellulaire survenant. Ils ont également montré qu’ils pouvaient détecter une réduction de la mort cellulaire lorsqu’un produit chimique protégeant les nerfs était injecté dans l’œil en même temps que le bêta-amyloïde.

La mort des cellules nerveuses a également pu être détectée dans les rétines d’un modèle de glaucome chez le rat et dans le modèle murin génétiquement modifié de la maladie d’Alzheimer. Une réduction de la mort cellulaire a de nouveau été observée lors de l’injection d’un produit chimique protégeant les nerfs dans l’œil du modèle de glaucome du rat.

Des modèles légèrement différents de mort cellulaire ont pu être observés dans les modèles du glaucome et de la maladie d’Alzheimer comparés aux «modèles aigus», qui avaient été produits en injectant de la staurosporine ou de la bêta-amyloïde. Ces modèles aigus présentaient moins de cellules au dernier stade de la mort que les modèles chroniques.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que la rétine est un «modèle expérimental idéal» qui permet de «surveiller les mécanismes et la dynamique de la maladie dans la neurodégénérescence expérimentale». Ils disent que l’équipement qu’ils utilisent est «essentiellement le même» que l’équipement déjà utilisé par les hôpitaux et les cliniques ophtalmologiques, et que sa disponibilité soulève la possibilité que, dans un proche avenir, les cliniciens puissent évaluer la mort des cellules nerveuses rétiniennes patients pour surveiller la progression de leur maladie et fournir un traitement approprié.

Conclusion

Le modèle développé dans cette étude est une nouvelle façon d’étudier la mort cellulaire dans les rétines de modèles animaux vivants et, en tant que tel, est susceptible d’être un outil de recherche utile. Cette étude a principalement testé si la technique pouvait détecter la mort cellulaire dans les rétines des rongeurs, y compris dans des modèles animaux du glaucome des maladies humaines et de la maladie d’Alzheimer. Il ne s’est pas concentré sur la façon dont la technique pouvait distinguer entre différentes maladies chez les animaux, ou ce que les résultats du test peuvent nous dire sur la santé des cellules nerveuses dans le cerveau.

Le diagnostic de la maladie d’Alzheimer est compliqué, avec des diagnostics actuellement effectués sur la base de l’exclusion d’autres causes, des symptômes cliniques caractéristiques et des images de balayage du cerveau qui correspondent à la maladie d’Alzheimer. Des tests supplémentaires pouvant être utiles pour ce diagnostic seraient utiles, mais étant donné le caractère expérimental de cette technique, il est encore trop tôt pour dire si elle deviendra utile dans la pratique médicale de routine. Bien qu’il semble probable que ce test puisse identifier la mort des cellules nerveuses chez les humains, nous ne savons pas encore s’il serait capable de différencier les adultes en bonne santé des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer ou d’autres maladies neurologiques ou oculaires.